De bomen in de hel van Deurne noord reiken tot aan de hemel (Antwerp Football Club)

Antwerp Fc

Veel automobilisten zullen de ring van Antwerpen vervloeken. Mocht u toch stapvoets over de E19 richting het zuiden rijden, kijk dan even naar links. Sinds een paar jaar is stadion de Bosuil te zien in de verte. In het verleden was dit niet het geval, maar met de uitbreiding en de bouw van nieuwe zitplaatsen bereikt de club grote hoogtes. Het is het verhaal van een club die jarenlang op het tweede niveau van België speelde, meedoet om het Belgische landskampioenschap en zelfs Europees furore maakt. We hebben het over Royal Antwerp Football Club, een slapende reus die nu opgestaan is.   

Het eerste bezoek aan de nummer 1

Het regent, de plassen liggen op de weg en vanwege de vele regenval is parking de Hondenwei dicht. Een kleine zesduizend man en vrouw heeft zich vandaag verzameld bij stadion de Bosuil. Antwerp FC speelt thuis tegen AS Verbroedering Geel op het tweede niveau van België. Terwijl wij nog in de auto zitten komt een goep supporters in een stoet aangelopen. Ze zingen en steken vuurwerk af. Aan online verkoop doet de club op dit moment nog niet. De loketten zijn ook nog eens gesloten op de wedstrijddag en via een supporter van Antwerp FC weet ik een kaartje te bemachtigen. Het is geen derby of beladen wedstrijd, maar toch lijkt Antwerp het voor buitenstaanders lastig te maken om een wedstrijd te bezoeken. Vanaf T3 (tribune 3) heb ik mooi zicht op één van de oudste tribunes van België en wellicht Europa. Met de oude hoofdtribune aan mijn rechterkant en de legendarische T2, Den Twie in de volksmond, op links beleef ik een mooie avond. De club smacht naar de aansluiting op het hoogste niveau. Het Belgische voetbal, en zeker het tweede niveau, had nooit echt mijn interesse. Na het bezoek aan de Bosuil en Antwerp FC veranderde dit en volg ik ondertussen wel de uitslagen van de club uit Antwerpen. Dat ze sindsdien de weg omhoog gevonden hebben is een understatement. 

Bosuil Hoofdtribune
T2 - De Bosuil

De opmars van de oude dame

Aan het einde van dat seizoen speelt Antwerp FC thuis tegen Kas Eupen en heeft het aan een overwinning voldoende om te promoveren. Door het ontbreken van een online shop liggen de supporters een nacht lang voor de kassa’s bij het stadion. Na twaalf jaar kan de club promoveren en dat leeft als nooit tevoren. Mij lukt het niet om aan kaarten te geraken. Achteraf is dat maar goed ook, want het loopt uit op een debacle. Met een 0-0 stand is het niet Kas Eupen, die op dat moment tweede staat, maar White Star Bruxelles die als derde het bot vangt. Het wrange is dat White Star een hele vreemde eend in de bijt is en op het moment van schrijven zelfs niet meer bestaat. Het seizoen erna bezoek ik Antwerp FC bij een thuis- en een uitwedstrijd. Ik heb een kaartje voor de oude hoofdtribune die een jaar later plat wordt gegooid voor een nieuwe variant. Zo zie ik de club bij elk bezoek langzaam groeien. Want groeien, dat willen ze wel. De plannen zijn groots en alle tribunes moeten een ware metamorfose ondergaan.  

De Bosuil - Antwerp FC

Promotie naar het hoogste niveau 

In 2017 verslaat de oude dame Roeselare in een onderlinge strijd om promotie. Zo promoveert Antwerp FC naar het hoogste niveau, uit de vreemde krochten van het Belgische voetbal. Gezien de complexiteit van de promotieregeling en het competitieverloop van het tweede niveau zal ik de uitleg besparen. Het komt erop neer dat Antwerp in twee wedstrijden af moet rekenen met Roeselare, en dat doet het. Met de promotie is de beladen wedstrijd tegen Cub Brugge terug van weggeweest. Zo bezoek ik Antwerp FC tegen Club Brugge en later thuis tegen het eveneens gehate Anderlecht. De wedstrijd tegen Club zie ik vanaf de nieuwe hoofdtribune die twee keer zo hoog is al de oude. Een uitverkochte Bosuil op een mooie warme dag tegen Club Brugge is dan weer een hele andere dimensie dan op een zeer koude en natte avond in de kelder van het tweede niveau tegen ASV Geel.

De ploeg van ‘t Stad

Naast Antwerp FC kent Antwerpen nog meer voetbalclubs, maar de stadsderby gaat tussen Antwerp FC en KFCO Beerschot-Wilrijk. Het grote Beerschot AC ging failliet in 2013. Voor de die-hard supporters van de reds bestaat Beerschot niet meer. Via fusies met een aantal amateurclubs wordt KFCO Beerschot-Wilrijk opgericht dat met dezelfde kleuren en in hetzelfde stadion speelt als het oude Beerschot AC. Ook dezelfde supporters zitten op dezelfde plek en zo lijkt er toch weinig veranderd na het faillissement. Waar het niet dat de Kielse ratten in 2014 op één van de laagste Belgische amateurniveaus, de eerste provinciale, aan moesten treden om zo alle krochten van het Belgische voetbal weer te doorlopen. Het verhaal lijkt op die van het Schotse Rangers. Het lukt de club om in negen jaar tijd terug te keren en ik bezoek ‘t Kiel, de thuisbasis van KFCO Beerschot-Wilrijk, niet geheel toevallig in hun derby tegen Antwerp FC. Zo ervaar ik de rivaliteit in een kolkend stadion met schuimbekkende Belgen om mij heen. 

Een vleugje arrogantie gemixt met werklust

“Joden, joden!” en “Hand in hand, kameraden,” rolt van de tribunes bij een thuiswedstrijd. Voor een Nederlander klinkt dat vreemd in de oren. De supporters van Antwerp zijn trots op hun geschiedenis en lopen dan ook graag met het stamnummer één te koop. De oudste nog bestaande voetbalclub van België, opgericht in 1880, laat het nummer één dan ook terugkomen in het logo. Naast die trotsheid bespeur ik ook wel een klein beetje hooghartigheid. De club hoorde volgens de supporters niet thuis op het tweede niveau. Daarnaast is Antwerpen een havenstad en zo wordt een vleugje arrogantie gemixt met werklust. De unieke combinatie om de top te bereiken.   

De laatste stap naar een kampioenschap

De Bosuil is bij elk bezoek dat ik breng weer uitgebreid. Zo zie ik de club steeds stappen maken. Antwerp FC was na de promotie deelnemer van de Europa League, de beker van België werd in 2020 gewonnen van Club Brugge en het enige wat nu nog ontbreekt is een landskampioenschap. Daar wachten de Antwerpenaren met een rood hart al meer dan vijftig jaar op. Dit seizoen, 2021-2022, staat de club op een tweede plek. Het gaat allemaal zeer snel in de havenstad, maar de bomen in de hel van Deurne Noord reiken op dit moment tot aan de hemel.